전방위 방어와 공격에는 레이저 무기가 으뜸?


전술 고에너지 레이저(Tactical High-Energy Laser), 또는 THEL이라고 불리우는 레이저 무기는 미국과 이스라엘이 공동으로 개발했다.

THEL은 고열을 발생해 적의 미사일과 로켓, 그리고 박격포탄 등을 자동으로 추적하여 파괴하는 광선 무기로 포탄이나 로켓 등 발사체 표면을 고열로 녹여 폭파시킨다.

5km 이내에 접근하는 목표물들을 탐지해 접근하는 목표물을 파괴하며 재장전없이 60개의 목표물을 일순간에 요격하도록 디자인된 지상 기지용 THEL 이외에 차량에 탑재해 이동하면서 요격하는 이동식 레이저 무기(Mobile Tactical High-Energy Laser - MTHEL), 그리고 항공기에 탑재한 에어본 레이저 무기(Airborne Laser; ABL) 등 여러 종류가 개발됐다.


THEL은 2000년과 2001년에 행해진 실험에서 28개의 카츄샤 로켓과 대포에서 발사된 5발의 포탄들을 성공적으로 요격했고 2004년에는 MTHEL로 박격포탄들을 요격하는데 성공했다.

THEL은 단, 중거리에서 발사한 미사일과 로켓, 그리고 곡사화기 포탄 등을 신속히 요격하도록 디자인됐지만 ABL은 4만피트 고공에서 원거리 적 진지를 정밀하게 탐지해 발사된 탄도 미사일이나 크루즈 미사일 또는 지대공 미사일을 레이저 빔으로 초기에 파괴할 수 있으며 공중 급유를 받으며 위험지역을 감시한다.

앞으로 이와같은 전술용 레이저 시스템은 우주선에도 탑재되고 전투기와 전투함은 물론이고 전차와 장갑차를 위한 소형 시스템들도 곧 출현할 것이며 '스타워즈' 영화에서 처럼 개인용 소총으로도 도입될 것이어서 미래 무기체계에 중심적 역할을 할 것으로 전망한다.






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